獨家專訪〉《元宇宙》作者馬修.柏爾:手機,才是元宇宙兆元商機主戰場

遠見雜誌 2022/10/06 17:17(60天前)
【文. 傅莞淇】

2022-09-27

下一波運算革命,將把人們的虛擬交流帶入3D層次。知名元宇宙專家馬修.柏爾剖析「元宇宙」並不是定義模糊、意在吸睛的流行詞彙,而是投資人嚴肅以對的「下一代網際網路」。

元宇宙到底是什麼?它將在何時抵達?我們怎麼知道這不會是另一波科技圈的炒作,並在不久後的未來,迎向如加密貨幣般的崩跌命運?

自2018年以來發表元宇宙解析文章的馬修.柏爾(Matthew Ball),不僅是業界公認的元宇宙領導者,很可能也是當前最適合引介讀者認識這些問題,以及尋求可能答案的人。

柏爾在這四年間對元宇宙的著述,獲得Meta執行長祖克柏、Epic Games執行長斯維尼等關鍵推動者的肯定,也影響這段時間以來元宇宙的發展。如今,他終於推出首部完整著作《元宇宙》(The Metaverse),審慎樂觀地指出元宇宙的龐大市場潛力,也分析這一路上潛藏的風險。或許最受用的,是對這形貌、進程都尚未有定論的元宇宙願景,給出具體的定義。

元宇宙與Web3不同,但都備受期待

簡單來說,柏爾認為,元宇宙是一個可讓無限額使用者即時互動的3D虛擬世界,使用者在其中的身分與資料也具有連續性。在《遠見雜誌》專訪中,柏爾進一步解釋元宇宙,與「Web3」「區塊鏈」「去中心化」等幾個熱門詞彙之間的關係。

即使這幾個概念時常相伴出現,柏爾認為,整體來說,應該將它們視為不同事物。元宇宙主要關乎虛擬世界化身,一種具即時性的3D版網際網路;Web3是一種去中心化的系統結構,關乎資料庫設計及資訊分享途徑。元宇宙不需要倚賴Web3的結構才能實現,Web3也不講求3D即時算繪功能。

這些概念有時被混為一談,可能是因為各自的擁護者都認為,它們是承繼個人電腦時代、雲端行動時代後的「下一代網際網路」。這也是元宇宙及Web3可能的精神性連結之處,柏爾說,「它們都是我們期望的未來樣貌。」

柏爾描述,過去15年來,網際網路變得日益封閉,利潤及決策權掌握在少數科技巨頭手中。Web3社群期望可將利潤及權力,分配給更多獨立開發者與使用者,取代現在分配不均的生態系。

這樣的原則對元宇宙也至關重要。柏爾指出,我們不希望元宇宙落入單一企業手中,控制人們在其中的活動,「因此,無論Web3的技術對元宇宙是否重要,至少這樣的原則對元宇宙的發展是重要的。」

關於區塊鏈技術,柏爾直言,「我並不認為區塊鏈是元宇宙不可或缺的一部分。」但他肯定區塊鏈技術有其意義,尤其是在數位時代提供了一種可程式化(programmable)貨幣的概念。這也是為什麼許多人認為,區塊鏈是史上第一個數位原生支付管道,而不像PayPal,只是把傳統交易數位化而已。但區塊鏈是不是最適合程式化貨幣的技術?還未必是定論。

《元宇宙》是在加密貨幣崩盤前完稿,但柏爾認為,這並非完全不可預測,也沒有衝擊他對元宇宙發展的信心。他觀察,雖然金額不比去年,2022年區塊鏈新創的投資金額,應該仍有200~250億美元。而且,在區塊鏈遊戲界方面,投資額是持續成長的。同樣的,企業對整體元宇宙的投資也沒有停下腳步。

柏爾指出,元宇宙投資者遍及各領域。除了Google、蘋果、亞馬遜等全球前幾大企業,還有無數獨立公司,也在發展VR、AR相關服務與產品。他認為,元宇宙成長速度可能暫時性放緩,但這些規模或大或小的資本、人才與時間投入,會繼續產出成果,也使柏爾對元宇宙的發展仍樂觀以對。

硬體擁門戶優勢,支付閘道應多元

元宇宙或許存在虛擬世界中,但使用者仍需穿戴式裝置等硬體,來獲取元宇宙體驗。這對具有硬體研發與製造優勢的台灣公司來說,具有什麼樣的意義?

柏爾指出,硬體與作業系統供應商常以門戶優勢,控制使用者存取虛擬資訊的途徑,有時也包括我們如何購買虛擬體驗,像是在蘋果App Store上的「App內購買」。這成為一個有利可圖的商模,也是科技巨頭把持高額利潤與影響力的一大管道。

柏爾觀察,過往在運算時代汰舊換新時,產製新一代裝置的科技新秀也會隨之崛起,「在元宇宙可能也是如此。」但由於生產VR、AR裝置的門檻很高,目前行動裝置時代的巨擘擁有大筆研發預算、大量生產以壓低成本的優勢,很難想像新興公司如何搏倒他們。他認為,元宇宙的初期主流硬體仍是智慧手機。

了解元宇宙當前消費行為,想像新未來

柏爾在書中指出,到了2030年代末,社會應有共識,認為元宇宙已經到來。但投入發展的人才不足,是抵達元宇宙的一大障礙。柏爾對《遠見》表示,目前開發工程師與3D專業人員數量都非常不足,是企業進軍元宇宙的一大挑戰。

因此,想成為元宇宙時代炙手可熱的人才,柏爾建議,可從了解3D世界中的商模與文化開始。尤其是Unity這樣的遊戲引擎,將會是未來溝通的重要語言與工具。同樣的,了解當前年輕遊戲社群的習慣與經驗,也相當重要,「如果不了解今日的元宇宙消費者與使用者,就無法打造(元宇宙的)未來。」

身為風險投資人,柏爾不藏私地分享自己的投資大原則,「比起不變,我更相信事物會持續改變。」他不認為元宇宙只是既有舊事物的3D版本。當相關技術陸續到位時,「我認為我們會用3D打造出非常不同的東西……帶來完全不同的體驗。」

元宇宙究竟會是如何不同,書中沒有給出明確描繪。但正如柏爾所述,限制元宇宙發展的因素,除了技術,也包括我們的想像力。目前無法預測人類將會想像出什麼樣的「下一代網際網路」,這也正是元宇宙美麗且令人興奮之處。

馬修.柏爾(Matthew Ball)
現職:風險投資公司Epyllion執行合伙人、全球資產管理規模最大的遊戲創投基金「創客基金」合伙人、「柏爾元宇宙研究合伙公司」共同創辦人  
經歷:亞馬遜工作室(Amazon Studios)全球策略長(2016~2018)、數位媒體投資公司「歐特媒體」(Otter Media)主管  
學歷:西安大略大學(UWO)毅偉商學院(Ivey)工商管理學士
著作:《元宇宙》


圖/《元宇宙》一書,馬修.柏爾著,天下文化出版。
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