被「指示」發生的老化與死亡

柿子文化 2019/02/21 11:37(146天前)

生命基因就如《2001太空漫遊》中控制太空船的自動導航系統,所有關於你的生存問題,都在它的監控中……

近期的發現推翻了我們多數人被灌輸的觀念——關於不可更改的老化及死亡的機制。
首先,常見的老化「損耗論」便是該死的錯誤(原諒我的措辭)。直到最近,研究人員都相信,當身體零件和細胞損壞,而同時內建的維修系統又變得不那麼有效率時,人類以及其他大多數動物便緩慢且不可逆地開始衰老。像搶匪一樣潛伏在背景中的癌細胞,現在便可以隨心所欲地到處橫衝直撞;你的關節會像汽車的煞車片一樣磨損;污垢會在你的動脈中堆積,最終使你心臟或腦部的主血管停止運作。
這是一個條理分明的理論,但它是不正確的。老化和死亡並不是「注定的」,但和其他的所有事物一樣,它們是我們仍處於演化中的遺傳程式,必不可少的組成部分。
接下來就是令人震驚的部分:鯊魚和鱷魚等生存年代可以回溯至數百萬年前的生物,牠們並沒有老化的機制,而且似乎並沒有年齡限制的期限。再舉一個例子:癌症腫瘤的細胞株,可以沒有任何變化地於人類宿主死亡後,在培養皿中存活超過六十年。
這一切都意味著,與其說是注定的,老化和死亡更像是被「指示」發生的。而且在大多數的物種中,這種情況都應該會發生,讓帶有新生命基因副本的植物和動物可以有繼續傳承的機會,並刺激發展出能夠適應全新環境變遷的多樣性。
殺手基因的存在,是為了擺脫因為活太久而變得無利用價值,或是同樣重要、卻會威脅未來系統的個體。還記得哈爾《2001太空漫遊》書中控制太空船的自動導航系統嗎?想一想,一套設計精良的自動導航系統會如何看待它從太空船(也就是你)所接收到,關於旅程該如何進行的資訊輸入。如果你的活動力降低,哈爾會假設你受傷了,並立即減少肌肉所需求的食物量,使得肌肉吸收葡萄糖的效率降低,這就是所謂的胰島素阻抗(胰島素會將葡萄糖,也就是血糖,攜帶到細胞處,藉此所產生的能量將供身體使用。而過量的葡萄糖會被轉化為脂肪儲存起來,以待將來使用)。
佐證之一是:被診斷需要臥床休息四十八小時的運動員,會開始變得具有胰島素阻抗。為什麼會發生這種事?這是為了減少肌肉對能量的消耗。哇!兩天不活動就讓你產生胰島素阻抗,好讓你能節省燃料。你想想,這還是一個我們藉由單純的行為改變,無意間發送給生命基因的訊息。那如果你不是個活躍的人,卻持續攝取大量的熱量呢?
好吧,如果你是一頭快要進入冬眠的熊,那當然沒什麼問題。牠們會狼吞虎嚥大量的漿果和鮭魚,利用胰島素阻抗的活化讓自己長胖,並同時儲存水分。牠們憑藉這些儲存下來的燃料和水分,好在接下來大約五個月的時間得以生存下去。
當你食用富含糖和澱粉的食物時,你同樣會活化胰島素阻抗,但如果持續下去,你將變得過重,而這會被你的基因理解成,對其他人的食物補給造成威脅。同樣的,當你的肌肉質量隨著年齡減少,而你還繼續像青少年般吃喝,卻懶散不活動,生命基因便會認為你拿取了比應得份量還多的食物,卻對保衛或採集食物沒有任何貢獻。於是,不論是哪種情形,你的行為都在無意間開啟了殺手基因。

——摘自《胖.老.病的殺手飲食》
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